Terremotos lunares y terremotos marcianos: cómo miramos dentro de otros mundos

Altavoz

Escuchar a escondidas los estremecimientos y gemidos que resuenan en lo más profundo de mundos alienígenas como Marte y la luna está revelando lo que se encuentra muy por debajo de sus superficies y podría enseñarnos más sobre cómo se formó nuestro propio planeta.

En la Tierra, podemos sentir y ver los resultados a menudo aterradores de las placas tectónicas que se mueven bajo nuestros pies. A medida que se muelen, generan terremotos que producen ondas sísmicas que reverberan a través de capas de roca, magma y metal en las profundidades de nuestro planeta.

Los científicos pueden monitorear estas ondas sísmicas usando una variedad de instrumentos que captan incluso las vibraciones débiles que pasan a través de la corteza y el núcleo de la Tierra. El estudio de cómo cambia el comportamiento de estas ondas a medida que atraviesan el interior de nuestro planeta revela detalles sobre lo que se encuentra en las profundidades de la Tierra, lejos de nuestra vista.

Pero la Tierra no es el único lugar de nuestro sistema solar que experimenta actividad sísmica. Tanto Marte como la luna también experimentan terremotos, aunque por diferentes razones que aquí en la Tierra. Los sismómetros desplegados en la Luna y, más recientemente, en Marte, están permitiendo a los investigadores sondear el interior de estos dos mundos distantes.

Los resultados muestran que, si bien en la superficie de la Tierra, Marte y la Luna no son iguales, debajo tienen más en común de lo que podría sospecharse, pero con algunas diferencias sorprendentes.

Moonquakes o terremotos lunares

Los terremotos lunares se producen como resultado de los meteoritos que golpean la superficie o por la atracción gravitacional de la Tierra que aprieta y estira el interior de la luna, de manera similar a la atracción de la marea de la luna sobre los océanos de la Tierra. A medida que el interior lunar se enfría, también hace que la luna se encoja y se arrugue como una pasa, provocando otros temblores a medida que la corteza se dobla y se rompe. El calor del sol también puede producir terremotos térmicos debido a la diferencia de temperatura en la corteza lunar cuando la luna emerge de su noche.

Se han desplegado cinco sismómetros en la luna, dejados por astronautas durante las misiones Apolo entre 1969 y 1972. El primer sismómetro lunar fue instalado por Neil Armstrong y Buzz Aldrin en la misión Apolo 11. Después de desplegar el instrumento, Aldrin pisó la superficie lunar para comprobar que funcionaba, con el instrumento recogiendo las ondas producidas por su pie.

Los otros cuatro sismómetros fueron abandonados por misiones posteriores y estuvieron en funcionamiento hasta 1977, cinco años después de que los últimos astronautas del Apolo pusieran un pie en la superficie lunar. Pero unos 43 años después, los científicos todavía están analizando sus datos.

SeisMo es un proyecto que recientemente volvió a analizar los datos. “Estábamos tratando de aplicar una técnica que se usa con bastante frecuencia en la Tierra”, dijo Ceri Nunn, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California, Estados Unidos, el científico principal del proyecto. “Si correlaciona el ruido entre estaciones, puede ver ondas viajando entre ellas. La primera estación es una fuente y la segunda estación es un receptor “.


Desafortunadamente, Nunn no pudo detectar patrones similares en los datos de la luna. Pero ese fallo reveló algo más sobre la luna, es decir, que no parece tener ondas superficiales, que quedan atrapadas en las capas superiores de roca y rebotan. “Esa ola no parece existir en la luna”, comentó el investigador.

Esto sugiere que la capa superior de la superficie de la luna probablemente esté muy fracturada y tenga un grosor de hasta 100 kilómetros, lo que perturba el movimiento de las ondas sísmicas a través de la superficie. “Esta capa muy fracturada está cambiando la forma en que se comportan las ondas sísmicas”, aclara Nunn.

Actualmente no hay sismómetros activos en la luna. Pero hay propuestas para enviar nuevos sismómetros de regreso a la superficie lunar en futuras misiones.

“Estamos interesados en utilizar sismómetros mucho más pequeños, posiblemente lanzados por penetradores, que son casi como objetos con forma de misil”, continúa el experto. “Pones un sismómetro muy pequeño en la parte trasera y luego lo lanzas desde un módulo de aterrizaje descendente o directamente desde la Tierra”.